Synopsis - Héros de la Guerre du Vietnam, John Rambo (Sylvester Stallone) est de retour au pays pour retrouver ses anciens compagnons d'armes. Alors qu'il passe par une petite ville, il est arrêté par le shérif Will Teasle (Brien Dennehy) pour vagabondage. Maltraité par ses geôliers, l'ancien soldat parvient à s'enfuir du commissariat en blessant plusieurs hommes du shérif. Ces derniers se lancent alors à sa poursuite, mais l'un d'eux trouve la mort accidentellement. Ulcéré, Teasle fait appel à la Garde nationale pour traquer et abattre le fugitif. Le mentor de l'ex-soldat, le Colonel Trautman (Richard Crenna), décide alors d'intervenir et d'empêcher le bain de sang qui se prépare. Mais le shérif ignore ses avertissements et reprend sa chasse de plus belle. Rambo, blessé et réfugié dans les bois, rentre alors en guerre contre les forces de l'ordre, bien décidé à faire payer Teasle...