Synopsis - Le pilote Frank Towns est un homme cynique et blasé, qui enchaîne sans sourciller les missions pourries. Cette fois, il s'agit d'évacuer d'urgence un forage improductif au fin fond de la Mongolie et de ramener à Pékin le personnel et l'équipement. À bord de l'avion cargo C-119, l'ambiance est à couper au couteau. Aucun des manoeuvres n'avait été prévenu de son licenciement, et chacun de s'interroger sur son avenir. À mi-chemin, une tempête de sable se lève soudainement. Frank continue à naviguer au jugé, sans parvenir à relever le bimoteur surchargé. Le souffle, inexorablement, fait son oeuvre, arrachant l'antenne, puis l'une des hélices. Le moteur de bâbord prend feu, le C-119 plonge et s'écrase dans le désert de Gobi. L'avion, coupé en deux, n'est plus qu'une épave, avec une radio hors d'usage, une balise inopérante, des réserves d'eau et de nourriture sévèrement limitées. Ayant dévié de sa route, il n'a virtuellement aucune chance d'être repéré au milieu des hautes dunes. Les douze survivants ne doivent rien espérer de leur employeur, ils ne peuvent compter que sur leurs propres ressources. Alors que les dissensions se multiplient au sein du groupe, Elliott, un mystérieux outsider qui se dit constructeur aéronautique, propose aux rescapés de fabriquer un avion à partir des restes du C-119. Un plan aussi grandiose qu'improbable, mais qui semble bien être leur unique chance de survie...