Rochefort

Rochefort Sortie de terre au XVIIe siècle sous l'impulsion de Colbert, Rochefort a redécouvert son patrimoine architectural et maritime au cours des années soixante. Depuis, la ville arbore ses vastes monuments classiques et en particulier les Corderies Royales. Elle dynamise par ailleurs son activité en se consacrant au tourisme culturel.

Une architecture classiqueAinsi, alors que la Marine a définitivement quitté la ville, le chantier de l'Hermione occupe une des plus anciennes formes de radoub maçonnées au monde.

Rochefort est également peuplé de musées aux orientations diverses : un musée d'art et d'histoire, un musée consacré aux commerces du début XXe siècle mais aussi les intérieurs singuliers de la Maison de Pierre Loti.

Ainsi, à quelques kilomètres de la mer, les adeptes de détours culturels ne seront pas déçus. A condition, bien entendu, d'apprécier l'austérité de l'architecture classique.

Un bastion de la Marine dans les terres

A une dizaine de kilomètre de l'Atlantique à vol d'oiseau, Rochefort est lovée dans une boucle de la Charente. Les vingt kilomètres de navigation fluviale qui la séparent de la mer ont paradoxalement fait d'elle une ville maritime cruciale pour le pays. En effet, assez proche de l'Atlantique pour y faire parvenir des navires, elle est aussi assez loin pour les protéger des ennemis. C'est pourquoi Louis XIV et Colbert décidèrent vers 1660 d'y installer un important port militaire.

Colbert rasa les constructions de bois du Moyen-Âge pour y construire l'Arsenal et ses enceintes. Celui-ci est alors muni de formes de radoub maçonnés très modernes et d'une immense corderie construite en trois ans. Pendant près deux siècles, elle alimentera la Marine Royale. Mais, au XIXe siècle, l'apparition de la vapeur, puis l'agrandissement des navires rendent  les chantiers de Rochefort obsolètes

En 1926, le site est définitivement fermé tandis que les Corderies Royales sont incendiées par les Allemands en 1944. C'est finalement l'engagement d'un homme, l'amiral Maurice Dupont, qui permet la réhabilitation du site. La ville sort alors de sa torpeur pour lancer un vaste programme de rénovation dont chacun peut désormais apprécier les fruits.

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VOYAGE À ROCHEFORT

Carte d'identité

Population (2010) : 25 140 habitants    

Superficie : 21,95 km²

Gentilé : Rochefortais, Rochefortaises

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QUE VOIR À ROCHEFORT

Musées

Fière de son patrimoine et de son histoire, Rochefort propose de nombreux musées autour des thèmes maritimes et de ses célèbres habitants comme Pierre Loti. Mais c'est aussi une ville ouverte sur le monde grâce notamment à son musée d'Art et d'Histoire.

Chantier de l'Hermione

En 1997, une équipe de passionnés a débuté a Rochefort un chantier résumant toute la philosophie de la ville : la reconstruction à l'identique de l'Hermione, navire qui emmena La Fayette en Amérique. Bateau au service de l'indépendance des États-Unis, l'Hermione symbolise le pouvoir militaire de l'arsenal de Rochefort mais aussi l'amitié entre les deux peuples. Il est assemblé dans la plus vieille forme de radoub maçonné au monde. Outre le plaisir d'assister à un chantier unique, cette visite contribue au financement des travaux qui doivent s'achever en 2011.

Musée National de la Marine

Installé dans l'hôtel de Cheusses, il propose de nombreuses maquettes ainsi que des pièces anciennes de navires de guerre. Son objectif est également de retracer et de faire comprendre les méthodes anciennes de construction navale.

La Corderie Royale

L'ancienne manufacture nous parle de son histoire. Outre des explications plus précises sur l'arsenal de Rochefort, elle nous livre les secrets de fabrication des cordages de la Marine.

Le Musée d'Art et d'Histoire - Hèbre Saint-Clément

En rénovation depuis 2002, le musée a ouvert ses portes à nouveau fin 2006. Doté de salles d'expositions temporaires, le musée possède aussi des collections qui s'attachent à l'histoire de la ville mais aussi à l'archéologie et aux arts non européens.

La Maison de Pierre Loti

Derrière une façade austère, la Maison de Pierre Loticonsacre les goûts exotiques de l'écrivain du XIXème siècle. Passionné par l'Orient, Pierre Loti a concentré dans ses murs les reliques de ses voyages. Il en résulte une suite de salles et de chambres à thèmes, excentriques et très colorées.

Musée des commerces d'autrefois

Au sein d'un ancien entrepôt de plusieurs centaines de mètres carré, ce musée original propose un voyage dans le temps. Plusieurs commerces typiques du début du vingtième siècle se suivent et font revivre un monde déjà disparu.

Les insatiables pourront également visiter le pont transbordeur, l'ancienne École de médecine navale ou encore du Conservatoire du bégonia.

Itinéraires

Sorti de terre au XVIIe pour accueillir 20 000 habitants après cinq années de constructions, Rochefort fut le décor d'une histoire riche en événements. La découverte de la ville et de ses musées permet de s'imprégner de cette histoire et d'imaginer le départ de La Fayette vers l'Amérique, le calvaire des prêtres sur les "pontons" en 1792 ou encore l'appareillage de la Méduse en 1816.

L'Arsenal

Au sud de l'Arsenal, arrêtez-vous devant l'hôtel de Cheusses. L'entrée solennelle, cernée par deux canons, vous permet de pénétrer d'emblée dans l'univers architectural de la ville. Vous pouvez d'ailleurs entrer dans la cour pour admirer les murs du XVIIe siècle. Ceux-ci abritent désormais le Musée national de la Marine.

A quelques pas, après avoir côtoyé une ancre symbolique, vous parvenez à la Porte de l'Arsenal. Avant d'aller plus avant, remarquez les sculptures le long de ses bras. Construite en 1830, elle également nommée "porte du soleil". En effet, orientée vers l'est, le soleil se lève parfois dans son axe.

En vous dirigeant vers votre droite, vous pourrez suivre la forme de radoub Napoléon III jusqu'à la Charente. A l'extrémité, un des bateaux-portes du bassin (système inventé à Rochefort) est toujours en place mais partiellement détruit. Traversant en leurs extrémités les deux bassins de radoub vous pouvez ensuite revenir vers la Porte de l'Arsenal. Vous longerez alors le chantier de l'Hermione qu'il est indispensable de visiter. La forme de radoub Louis XV qu'il occupe est la plus vieille forme maçonnée au monde.

A proximité de la porte, un petit musée gratuit vous est proposé. Il est doté d'une maquette de l'Hermione et de Rochefort au temps de la prospérité de l'Arsenal.

La Corderie Royale

Après être passé derrière la tour des signaux, longez à nouveau la forme de radoub Louis XV pour vous diriger vers le Jardin des retours et la Corderie Royale. Malgré son histoire chaotique, la Corderie reste un des rares témoignages de l'industrie du XVIIe s. Bâtiment principal de l'Arsenal, elle semble d'une longueur démesurée. Outre le Musée des corderies, elle accueille de nombreuses structures depuis sa rénovation.

Du côté de la Charente, vous pouvez longer le bâtiment à travers le jardin des Retours jusqu'à l'aire des gréements. Mais l'imposante manufacture ne peut être embrassée du regard qu'à partir des bords du Jardin de la Marine. Malheureusement, lorsque que l'on se dirige vers le nord, le processus de rénovation a un goût d'inachevé. En effet, l'allée en terre se termine malencontreusement sur un parking partiellement fermé par deux murs en ruine.

Le centre historique

La sortie de l'Arsenal est donc moins grandiloquente que l'entrée. Elle aboutit sur l'agréable bassin de plaisance La Pérouse, propice à une petite pause.

Remontez ensuite vers le centre ville via la rue du Docteur Pujot. A son extrémité, vous retrouverez de nombreux bâtiments du XVIIe siècle, comme les Fonderies Royales. Avant d'admirer la fontaine de la place Colbert, vous passerez devant le Théâtre de la Coupe d'Or, rue de la République.

Enfin, pour les friands de musées, vous pouvez rejoindre le Musée d'Art et d'Histoire puis la Maison de Pierre Loti en descendant la rue Loti. Vous vous retrouverez alors à quelques centaines de mètres de l'hôtel de Cheusses.

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