Grande Ourse : comment la trouver, direction, casserole, tout savoir

Grande Ourse : comment la trouver, direction, casserole, tout savoir GRANDE OURSE. Constellation emblématique du ciel étoilé, la Grande Ourse est connue sous différents noms. Facilement reconnaissable, elle permet de trouver le nord d'un simple regard. Focus sur une constellation emblématique !

[Mis à jour le 26 juillet 2022 à 12h09] Au cours de la Nuit des étoiles qui se déroule les 5, 6 et 7 août prochains, vous aurez l'occasion d'admirer les différentes constellations qui ornent la voûte étoilée. Muni d'une carte du ciel, plongez-vous dans un voyage au cœur des étoiles qui vous mènera d'astre en astre à la découverte des merveilles du ciel nocturne. Ce sera l'occasion de découvrir des constellations auxquelles vous n'avez jamais prêté attention ou encore de redécouvrir les plus connues d'entre elles comme la Grande Ourse, la plus célèbre de toutes.

Située à proximité de l'étoile Polaire, la Grande Ourse fait partie de ces constellations qui ne se couchent jamais. Sa position fait qu'elle ne passe jamais sous l'horizon et continue ainsi son ballet incessant dans le ciel de l'hémisphère nord. La célèbre figure de casserole qui nous permet de la reconnaître au milieu des nombreuses étoiles qui l'entourent est composée de sept étoiles particulièrement visibles. Constellation emblématique du ciel nocturne, elle sert également à trouver le nord et a porté des noms différents selon les époques et les civilisations.

Comment trouver la Grande Ourse dans le ciel ?

La Grande Ourse est visible toute l'année depuis l'hémisphère nord. Elle fait partie des constellations circumpolaires, ce qui signifie qu'elle ne passe jamais sous l'horizon céleste. Observée depuis la Terre, on dirait que cette figure tourne nuit après nuit autour de l'étoile Polaire.

Il s'agit d'une des constellations les plus simples à repérer, car elle est très étendue, relativement brillante et qu'elle apparaît toujours dans son intégralité dans le ciel. Pour la repérer, il suffit généralement de chercher une forme de casserole ou de chariot. Composée de sept étoiles, c'est une figure immanquable si vous scrutez le ciel attentivement.

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Carte du ciel montrant les étoiles et les constellations. © daryagribovskaya - 123RF / Linternaute.com

Comment reconnaître la Grande Ourse ?

La constellation de la Grande Ourse est reconnaissable à sa forme caractéristique de casserole. Composée de 7 étoiles, elle est constituée d'un grand trapèze auquel est attachée une série de trois étoiles formant une ligne légèrement courbée. L'ensemble a l'apparence d'une cuillère, d'une casserole ou encore d'un chariot selon l'imagination de chacun.

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Constellation de la Grande Ourse © hollygraphic - 123RF

Comment s'appellent les 7 étoiles de la Grande Ourse ?

La constellation de la Grande Ourse est composée de 7 étoiles qui dessinent la forme d'une casserole. Quatre étoiles marquent les angles du récipient et trois autres forment le manche :

  • Megrez, ou δ Ursae Majoris, est l'étoile la moins lumineuse de la constellation. Il s'agit d'une étoile blanche située à 81 années-lumière de la Terre. 
  • Dubhe, ou α Ursae Majoris, est une étoile multiple. Elle est composée de 4 étoiles dont la principale est une étoile géante orangée. Elle se trouve à 124 années-lumière de nous.
  • Merak, appelée aussi β Ursae Majoris, est une étoile blanche qui se trouve à 79 années-lumière de la Terre. Elle est plus brillante que le Soleil, mais également plus grande et plus chaude.
  • Phecda, également appelée γ Ursae Majoris, est éloignée de la Terre de 84 années-lumière. Il s'agit d'une étoile binaire, un système composé de deux étoiles qui tournent autour du même point.
  • Alioth, ou ε Ursae Majoris, est l'étoile la plus lumineuse de la constellation de la Grande Ourse. C'est une étoile de type sous-géante blanche qui se situe à 80,9 années-lumière de la Terre.
  • Mizar et Alcor, respectivement appelées ζ Ursae Majoris et 80 Ursae Majoris, sont deux étoiles d'un système binaire qui tournent autour d'un centre commun. Elles sont situées à environ 80 années-lumière de nous.
  • Alkaid, ou η Ursae Majoris, est une étoile particulièrement chaude. Bien plus grande que le Soleil, c'est une étoile bleue-blanche qui se trouve à 101 années-lumière de la Terre.
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La constellation de la Grande Ourse, composée de 7 étoiles. © jazziel - 123RF

Pourquoi on l'appelle la Grande Ourse ?

Le nom de la Grande Ourse fait référence à un épisode de la mythologie grecque au cours duquel Zeus aurait transformé la nymphe Callisto et son fils Arcas en ours. Lorsque Héra, l'épouse de Zeus, prit connaissance de l'amour de son mari pour Callisto, ce dernier choisit de transformer la nymphe et son enfant en ours afin de les protéger de la colère de sa femme.

Les sept étoiles principales de la Grande Ourse dessinent une casserole dans le ciel nocturne. Cependant, en prenant en compte les autres étoiles moins brillantes de la constellation, une forme d'ours apparaît. C'est pourquoi elle a ainsi été nommée malgré que l'ours soit moins évident à distinguer que la casserole.

Comment trouver le nord avec la Grande Ourse ?

La manière la plus simple de trouver le nord en regardant le ciel étoilé est de se servir de la Grande Ourse pour trouver l'étoile Polaire. Commencez par identifier la forme générale de la Grande Ourse et repérez les deux étoiles situées à l'extrémité du récipient de la casserole, à l'opposé du manche. Mentalement, prolongez ce segment 5 fois vers le haut du récipient et vous devriez alors rencontrer l'étoile Polaire. Cette dernière indique toujours le nord, ce qui en fait un repère particulièrement fiable pour trouver cette direction.

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Trouver l'étoile Polaire à partir de la Grande Ourse. © dekay - 123RF

Quelle est la différence entre la Petite Ourse et la Grande Ourse ?

La Petite Ourse et la Grande Ourse sont deux constellations distinctes. Leurs formes sont assez similaires, malgré quelques différences, mais elles sont orientées dans deux sens différents. La Petite Ourse couvre également une superficie bien moins importante que la Grande Ourse qui est l'une des plus grandes constellations du ciel.

Ces deux constellations ont en revanche beaucoup de points communs puisqu'elles comportent toutes les deux sept étoiles principales qui dessinent une forme de chariot tout à fait similaire. Elles se trouvent également à proximité l'une de l'autre.

Quel est l'autre nom de la Grande Ourse ?

La Grande Ourse est également connue sous le nom de "grand chariot" et "grande casserole". Ses différents noms dépendent de la manière dont les sociétés ont interprété le dessin formé par les étoiles. La Grande Ourse est vue comme un ours chez les Grecs anciens qui ont ajouté aux sept étoiles principales d'autres moins brillantes qui complètent le dessin du corps de l'animal. Les Romains y voyaient un troupeau de bœufs, alors que chez les Arabes, la légende veut qu'il s'agisse d'un cercueil suivi de trois pleureuses.

Pourquoi la Grande Ourse est en forme de casserole ?

La forme de la Grande Ourse est déterminée par la position des étoiles les plus brillantes. Les Hommes qui les ont observées ont tracé mentalement des lignes qui rejoignent les étoiles entre elles. Chacun a ensuite interprété ces figures en fonction de ce que le dessin lui évoquait. Chariot, casserole, ourse... La Grande Ourse et les constellations en général peuvent être interprétées de différentes manières selon qui les observe.

Qui a découvert la Grande Ourse ?

La Grande Ourse semble être une des constellations les plus anciennes que l'humanité ait identifiées. D'après le magazine Sciences et Avenir, il est possible que les chasseurs cueilleurs qui ont traversé le détroit de Béring qui sépare la Sibérie et l'Alaska il y a 14 000 ans aient déjà eu connaissance de cette constellation. Si cette hypothèse est avérée, cela ferait de la constellation de la Grande Ourse l'une des plus vieilles inventions de l'humanité.

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