Synopsis - Doc Sportello est un petit détective qui vit seul dans une garçonnière peu entretenue près de la plage. Malgré un goût assez prononcé pour l'herbe, Doc est plus porté qu'il n'y parait sur la discipline et l'ordre. Sa petite-amie occasionnelle est d'ailleurs l'assistante du procureur et il est très ami avec Bigfoot Bjornsen, un policier, comédien à ses heures. Un jour, une ancienne conquête, Shasta Fay Hepworth, frappe à sa porte pour lui confier une affaire. Elle est la maîtresse de Mickey Wolfmann, un mania de l'immobilier. Shasta pense que l'épouse de son amant tente de le faire enfermer dans une institution psychiatrique pour s'emparer de sa fortune. Doc accepte l'affaire, mais avant même de commencer il est accusé de meurtre, arrêté, puis relâché. Shasta et Mickey ont disparu entre temps. Doc n'a plus de client, pas d'argent, mais un mystère à résoudre sur les bras.