Synopsis - 1973. La guerre froide empoisonne toujours les relations internationales. Suite à une mission ratée en Hongrie, le patron du MI6 se retrouve sur la touche avec son fidèle lieutenant, George Smiley. Pourtant, Smiley est secrètement réengagé sur ordre du gouvernement, qui craint que le service n'ait été infiltré par un agent double soviétique. Epaulé par le jeune agent Peter Guillam, Smiley tente de démasquer la taupe, mais il est bientôt rattrapé par ses anciens liens avec un redoutable espion russe, Karla. De son côté, Ricki Tarr, un agent de terrain en mission d'infiltration en Turquie, tombe amoureux d'une femme mariée, Irina, qui prétend posséder des informations cruciales...