Terre : caractéristiques et images de la planète bleue

Terre : caractéristiques et images de la planète bleue TERRE. La planète la plus étudiée du système solaire est sans aucun doute celle sur laquelle nous vivons. Composition, vitesse de rotation, taille, distance et satellites, prenons de la hauteur pour redécouvrir notre planète bleue !

[Mis à jour le 27 mai 2022 à 18h47] L'éruption d'un volcan sous-marin capturée par un satellite… C'est l'étonnant cliché publié par la NASA au mois de mai 2022 grâce au satellite Landsat 9, un des nombreux dispositifs placés en orbite autour de notre planète. Ces satellites artificiels ont des missions bien définies comme les communications, la surveillance météorologique, la navigation, mais également l'étude de notre propre planète. Car si l'on veut comprendre le fonctionnement géologique, biologique et les grandes dynamiques qui régissent la Terre, il est nécessaire de prendre du recul et de se placer en orbite !

Petite sphère bleue placée entre Vénus et Mars, la Terre est la seule planète à accueillir la vie à notre connaissance. Mais qu'est-ce qui fait de notre planète un corps céleste si particulier où domine l'eau liquide, élément fondamental pour accueillir la vie ? Quelle est sa composition ? À quelle distance se trouve-t-on du Soleil ? Quelle température fait-il ? Et qui sont les grands scientifiques qui ont compris le mouvement de rotation de la Terre sur elle-même et autour du Soleil ? Faisons le point sur les grandes questions qui entourent notre planète.

Quelles sont les caractéristiques de la planète Terre ?

La Terre est la 3e planète en partant du Soleil. Tout comme ses voisines Vénus et Mars, il s'agit d'une planète tellurique. Elle est donc constituée de roches et présente une surface solide sur laquelle nous pouvons évoluer contrairement aux planètes gazeuses comme Jupiter ou Saturne. Vue de l'espace, notre planète arbore une intense couleur bleue à cause de la grande quantité d'eau présente à sa surface.

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Planète Terre © rangizzz - stock.adobe.com

La planète Terre est la plus grande planète tellurique du système solaire devant Vénus, Mars et Mercure. Il s'agit également de la planète la plus dense du système solaire. Mais ce qui fait la spécificité de la Terre, c'est qu'il s'agit de la seule planète connue abritant la vie. L'apparition de la vie a été possible grâce à un certain nombre de conditions comme la présence d'eau liquide, d'une atmosphère qui entretient une température vivable, mais également d'un champ magnétique qui protège la surface de la planète contre les rayonnements électromagnétiques émis par le Soleil.

Quelle est la taille de la Terre ?

La planète Terre a un diamètre de 12 742 kilomètres. Dans le système solaire, seules Mercure, Vénus et Mars sont plus petites que notre planète. La Terre est 2,6 fois plus grosse que Mercure et 10 fois moins grosse que Jupiter.

Quel est le rayon de la Terre ?

Le rayon de la Terre se mesure depuis le centre du noyau de la planète jusqu'à la croûte terrestre. Sa longueur est de 6 371 kilomètres. Son diamètre mesure donc le double : 12 742 kilomètres.

Quelle distance faut-il parcourir pour faire le tour de la Terre ?

La circonférence de la Terre représente la distance qu'il faut parcourir pour faire le tour de notre planète. La circonférence de la Terre est de 40 000 kilomètres. Cette distance a été calculée pour la première fois en 200 avant J.-C. par le savant grec Eratosthène grâce à un calcul d'angle effectué à l'aide de l'ombre d'un bâton. Contre toute attente, malgré la rusticité des moyens utilisés, il ne se trompe que de quelques centaines de kilomètres !

Quelle est la température de la Terre ?

La température moyenne sur Terre est de 15 °C d'après la NASA. C'est l'atmosphère terrestre qui nous permet de conserver cette chaleur. Sans elle, il ferait moins de zéro degré sur la planète, offrant des conditions de vie très différentes de celles que l'on connaît.

Quelle est la composition de la Terre ?

La planète Terre est composée de différentes couches successives présentant des caractéristiques différentes. La couche la plus externe est la croûte terrestre (crust). Fine et cassante, c'est la surface sur laquelle nous vivons. En dessous se trouve le manteau (mantle), plus malléable et souple, c'est la partie la plus volumineuse de la structure de notre planète. Plus on plonge profondément dans le manteau, plus la pression et la température sont importantes. Au centre du globe se trouve le noyau, composé de fer et de nickel. Sur la partie externe du noyau (outer core), la chaleur est telle que ces métaux sont à l'état liquide. Au centre du noyau (inner core), les métaux sont à l'état solide à cause de la pression extrême qui y règne.

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Structure interne de la Terre © yusufdemirci - stock.adobe.com

La composition de la croûte terrestre est assez différente de celle de l'atmosphère de la planète. Elle est composée en majorité d'oxygène et de silicium et contient également de l'aluminium, du fer, et d'autres composants. L'atmosphère contient en majorité de l'azote, de l'oxygène et des traces de gaz rares.

La composition de notre planète n'est pas simple à étudier pour les géologues car la pression et la température qui règnent dans les profondeurs souterraines rendent le forage rapidement irréalisable. Les études se basent généralement sur des ondes sismiques dont la vitesse de propagation permet de déduire la nature du matériau traversé. Ainsi, en 2018, une étude internationale a été publiée dans la revue Geochemistery, Geophysics, Geosystems, affirmant que de grandes quantités de diamant se trouveraient à environ 150 kilomètres de profondeur sous nos pieds. Mais selon un des auteurs de l'étude, ce trésor pourrait rester au chaud encore longtemps étant donné les difficultés que représente un tel forage, rapporte le magazine National Geographic.

Quelle est la profondeur de la Terre ?

Le noyau de la Terre se trouve à une profondeur de 2 885 kilomètres de la surface. Pour atteindre le centre de la Terre, il faudrait ensuite traverser 3 486 kilomètres de noyau. Cependant, il est extrêmement difficile de creuser verticalement à travers la roche tant la densité de matière est importante.

Si Jules Verne y a conduit les personnages de son roman "Voyage au centre de la Terre" dès 1864, en passant par les entrailles d'un volcan, la réalité est toute autre. Deux missions ont étés lancées pour essayer de creuser le plus loin possible, espérant atteindre le manteau, couche située sous la croûte terrestre et très intéressante pour comprendre les dynamiques géologiques de la Terre.

La première mission, menée par les Soviétiques à partir de 1970, constitue l'exploration la plus aboutie en ce sens puisque les forages ont atteint 12,2 kilomètres avant d'abandonner le projet en 1989. En 1994, des chercheurs allemands tentent l'expérience à leur tour en Bavière, mais ne dépasseront pas les 9,1 kilomètres de profondeur. Face à la densité de la roche et aux contraintes de température et de pression qui règnent sous la croûte, un tel objectif est actuellement inconcevable avec les moyens techniques dont nous disposons.

Quelle est la rotation de la Terre ?

La Terre tourne sur elle-même sur un axe légèrement incliné. Elle effectue une rotation en 24 heures, ce qui correspond à une journée terrestre. Cette vitesse de rotation est comparable à celle de Mars, mais bien plus courte que celle de Mercure qui dure 58 jours. À l'inverse, elle est beaucoup plus longue que celle de Jupiter qui dure seulement 9 heures.

Qui a dit que la Terre tourne ?

Jusqu'au 16e siècle, on conçoit l'Univers selon un modèle établi par l'astronome Ptolémée durant l'Antiquité. Ce dernier affirme que la Terre constitue le centre de l'Univers et que les planètes nagent dans un fluide autour de la Terre. Cette conception de l'Univers est appelée géocentrisme et sera admise et soutenue par l'Église jusqu'au 16e siècle.

Même si des théories s'opposant à ce modèle émergent progressivement, elles ne convainquent pas et le chanoine et astronome polonais Copernic est le premier à faire entendre sa voix à ce sujet. Selon lui, c'est le Soleil, et non pas la Terre, qui se trouve au centre du monde et les planètes gravitent autour de lui. Cette théorie est appelée héliocentrisme et pose les bases de la compréhension du système solaire.

En 1610, l'astronome italien Galilée publie le résultat de ses travaux, affirmant que le Soleil est placé au centre de l'Univers et que la Terre tourne autour de lui. Cette nouvelle vision du monde ne plaît pas à l'Église, profondément attachée à la conception géocentrique qu'enseignent les textes religieux. L'Inquisition catholique emprisonne alors Galilée qui sera contraint de renier ses théories pour ne pas être brûlé vif. C'est à cette occasion qu'il prononcera la célèbre phrase "Et pourtant, elle tourne !" ("E pur si muove !" en italien).

Ses recherches sont approfondies par différents scientifiques comme l'Allemand Kepler ou encore l'Anglais Newton qui démontrera la gravité terrestre. Cependant, il faudra attendre le 18e siècle pour avoir une preuve de la rotation de la Terre autour du Soleil grâce au scientifique britannique James Bradley.

Qui a découvert que la Terre était ronde ?

Si l'Homme a pu croire pendant un temps que la Terre était plate, le doute a été levé bien plus tôt qu'on ne le pense. C'est le philosophe grec Pythagore, au 5e ou 6e siècle av. J.-C., qui déclare que la Terre est sphérique. À son tour, le philosophe et polymathe grec de l'Antiquité Aristote observe l'ombre de la Terre sur la Lune lors des éclipses lunaires et constate que celle-ci est en forme d'arc de cercle. Pour lui, le doute n'est plus possible, la Terre est bel et bien ronde. Le philosophe et astronome grec Erathostène, en 200 av. J.-C., sera le premier à calculer la circonférence de la Terre avec des moyens assez rustiques qui lui permettront tout de même d'approcher très précisément la valeur admise aujourd'hui.

Quelle est la durée de révolution de la Terre ?

La révolution d'une planète est le temps qu'il lui faut pour faire le tour de son étoile. La Terre met 365 jours à effectuer un tour complet autour du Soleil. Dans le système solaire, plus la planète est éloignée du Soleil, plus sa période de révolution est longue. Ainsi, Mercure met seulement 88 jours à réaliser un tour complet autour de notre étoile alors que Neptune met plus de 164 années.

Quelle est la position de la Terre dans le système solaire ?

La Terre est située en 3e position dans le système solaire en partant de notre étoile. Elle est placée entre les planètes Vénus et Mars. Cette situation lui permet de se trouver dans la zone habitable du système solaire, c'est-à-dire dans une zone où les conditions permettent la présence d'eau liquide, condition sine qua non pour l'apparition de la vie.

Quelle planète tourne autour de la Terre ?

Aucune planète ne tourne autour de la Terre. La Terre possède un satellite naturel : la Lune, placée en orbite autour de la Terre grâce à la force de gravité de notre planète. Les planètes du système solaire ont elles aussi des satellites naturels en nombre variable, sauf Mercure et Vénus qui n'en possèdent pas.

Quel est le satellite de la Terre ?

La Terre est entourée de multiples satellites artificiels placés en orbite autour d'elle. Elle est dotée d'un unique satellite naturel : la Lune. Cette dernière fait le tour de la Terre en 27 jours et 8 heures. Son origine n'est pas encore formellement admise mais la théorie dominante estime que la Lune serait le résultat de l'impact entre la Terre en formation et d'une petite planète nommée Théia. D'autres hypothèses voient le jour régulièrement, nourrissant le débat qui entoure le mystère de la naissance de la Lune.

Quelle est la distance entre la Terre et le Soleil ?

La Terre et le Soleil sont séparés de 149 597 870,7 kilomètres. Cette distance correspond à 1 Unité Astronomique (UA). Créée en 1958, cette unité permet d'exprimer des distances particulièrement grandes plus simplement.

Quelle est la distance entre la Terre et la Lune ?

La Lune se trouve à 384 400 kilomètres de la Terre. Si cette distance semble très importante de notre point de vue, elle est en fait relativement faible à l'échelle de l'Univers. En 2018, la NASA a publié une photo prise par la sonde Osiris-Rex sur laquelle on peut voir la Terre et la Lune dans un même cliché. Cette image permet de constater la distance qui sépare ces deux objets célestes :

Quelles images de la Terre publiées par la NASA ?

Grâce aux différentes sondes envoyées à travers l'espace et aux multiples satellites placés en orbite autour de la Terre, les agences spatiales du monde entier proposent des photos de la Terre. La NASA a récemment présenté le premier cliché saisi par GEOS-18, un satellite météorologique lancé le 1er mars 2022 pour surveiller les conditions et risques météorologiques sur la côte ouest des États-Unis et en Alaska.

Les images fournies par les satellites permettent aux scientifiques d'étudier de nombreux phénomènes comme les feux de forêt, le déplacement des tempêtes ou encore de constater l'évolution des glaciers menacés par le changement climatique. C'est ainsi que le 17 mai, l'observatoire de la Terre de la NASA a dévoilé une image inédite de l'éruption d'un volcan sous-marin situé dans le Pacifique.

La Station spatiale internationale produit également des images uniques de notre planète comme cette image de la tempête Sam au-dessus de l'Océan Atlantique en septembre 2021 :

Comment observer la Terre ?

Il a longtemps été impossible d'observer la Terre autrement qu'à travers les photos publiées par la NASA et par les astronautes embarqués dans la Station spatiale internationale (ISS). Aujourd'hui, les technologies dont nous disposons permettent d'obtenir de plus en plus rapidement des images d'une qualité sans cesse améliorée de notre planète. Ainsi, l'ISS propose un live permanent grâce aux caméras disposées sur la station. Il est ainsi possible d'observer la Terre depuis la station, mais également de localiser l'ISS en temps réel.

Quel est le symbole de la Terre ?

Le symbole astronomique de la Terre est un cercle rempli d'une croix. Le cercle représente la planète Terre tandis que la croix correspond à l'équateur et un méridien. Il existe également un autre symbole sous la forme d'un cercle qui représente la voûte de l'Univers surmonté d'une croix chrétienne.

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Symbole Terre © Alex - stock.adobe.com

Quel est le surnom de la planète Terre ?

La planète Terre est également surnommée "la planète bleue" en raison de la grande quantité d'eau qui se trouve à sa surface. L'eau représente en effet 75% de la surface de notre planète, ce qui lui donne cette couleur caractéristique quand on l'observe depuis l'espace.

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